De Ambassade van Malta bevindt zich op de zesde verdieping in een kantorengebouw achter het Vredespaleis aan de Carnegielaan. Ambassadeur Joseph Cole ontvangt me in zijn ruime kamer. Hij kan vanuit zijn kamer uitzien op een park en de fontein van de Haagse Beek.

Cole is nieuw in Nederland. Drie weken geleden kwam hij aan. ‘Op 7 mei heb ik mijn geloofsbrieven aan de Koning aangeboden. Met twee koetsjes werden we naar het Paleis aan het Noordeinde gereden. In het ene koetsje zaten mijn vrouw en ik; in het tweede Daniela Sultana, eerste secretaris van de Ambassade. Daar aangekomen heb ik de erewacht geïnspecteerd. In de United Kingdom heb je een vergelijkbare plechtigheid.’

Inauguratie Obama
Cole heeft al een behoorlijke diplomatieke carrière opgebouwd. Hij begon als Consular General in New South Wales, Sidney, Australië, was Deputy High Commission in Londen en ambassadeur voor Malta in Amerika. Toen er een regeringswissel was in zijn land, werd hij uit Washington teruggeroepen het ministerie van Buitenlandse Zaken te leiden als Secretaris-Generaal.

Tijdens zijn ambtstermijn in de Verenigde Staten had ambassadeur Cole de kans om de presidentiële campagne te volgen en ook aanwezig te zijn van de inauguratie ceremonie van President Obama. In Den Haag is Cole behalve ambassadeur ook vertegenwoordiger van zijn land bij de OPCW, de organisatie die werkt aan het verbod van chemische wapens. Bovendien is hij niet-ingezeten ambassadeur van Malta voor Zweden, Noorwegen en Denemarken.

Optische producten
De handelsbetrekkingen tussen Malta en Nederland zijn gezond. ‘Er is handel in vele producten. In bepaalde sectoren is die handel er al decennia. Malta importeert wel meer dan het exporteert naar Nederland. In 2013 bedroeg de import een bedrag van 196 miljoen euro en was de export 46.5 miljoen euro groot.’

Malta importeert uit Nederland boilers, machines, mechanische onderdelen, vlees, en drank inclusief de Hollandse jenever. Malta exporteert naar Nederland elektrische machines, farmaceutica, plastic  en optische producten. ‘In 2012 steeg de handel met 75% vergeleken met het jaar daarvoor, 2011 tot 272 miljoen euro. Helaas daalde het in 2013 met 11% tot 242 miljoen euro.’

Credit Europe Bank
Een voorbeeld van een succesvol Maltees bedrijf in Nederland is Crimsonwing, een IT-bedrijf op het gebied van eCommerce dat gebruik maakt van ERP (Enterprise Resource Planning) en CRP (optimalisatie van de sales). Het is een bedrijf op het gebied van eBusiness dat voorop loopt en nauw samenwerkt met Microsoft. In Hilversum werken 50 gespecialiseerde mensen en dit aantal zal stijgen.

Een Nederlands bedrijf dat actief is in Malta is de Credit Europe Bank. Het is opgericht in 1994 en het hoofdkwartier staat in Amsterdam. De bank is actief in diverse landen zoals België, Duitsland, China Turkije en, sinds  januari 2008 ook in Malta. ’Het betekent voor ons niet alleen een bank erbij, maar ook waarde die gecreëerd wordt voor de klanten van de bank.’ Er werken 60 mensen en dat aantal stijgt door.

De Ridders van Sint Jan
‘Laat me je meenemen naar de 18e eeuw’, zegt Cole, als we bij de cultuur zijn aangekomen. ‘In 1778 en 1794 brachten twee Nederlandse heren, Willem-Hendrik van Nieuwkerke en Johan Meerman een bezoek aan Malta en Gozo. Daar bezocht Meerman in de heilige week St. Johns Co-cathedral, waar hij gefascineerd de religieuze diensten en ceremonieën gadesloeg.

Ook van Valetta was hij onder de indruk. Niet alleen omdat Valetta leek op Europa in het klein, maar ook omdat vanwege de ridders van St Jan, die uit vele Europese landen kwamen, inclusief Nederland.

Zowel Meerman als van Nieuwkerke hielden een dagboek bij over hun reizen naar Malta en Gozo. Zij geven een levendige beschrijving van het leven op Malta op het eind van de 18e eeuw, waarbij ze de Maltezen beschrijven als harde werkers die goede resultaten boekten.

Ze beschrijven, soms verbazingwekkend mooi, de Maltese eilanden, inclusief archeologische resten , de natuurlijke rotsformaties die er soms nu niet meer zijn en het landschap. Met dat verhaal van beide heren zou wat meer mee gedaan kunnen worden.’

Culturele hoofdstad 2018
Cole vervolgt: ‘Wat we ook samen hebben zijn windmolens. De onze zijn wel een beetje anders gebouwd met ander materiaal. En we hebben een gelijksoortige megalitische cultuur. Malta en Gozo hadden een belangrijke tempelcultuur met monumenten als ‘de Menhir’ en ‘’de Dolmen’; in Nederland heb je de Hunebedden die meer dan 5000 jaar oud zijn, ouder dan de Egyptische piramides.

En ook moet ik melden dat in 2018 zowel Valetta als bij jullie Leeuwarden Europese Culturele Hoofdstad zijn. Dat worden grootste gebeurtenissen en ook een kans voor beide steden en landen om te netwerken en hun culturele ervaringen te delen. Er is nu al intensief contact tussen beide steden.

Gemeenschappelijke geschiedenis
De geschiedenis loopt op sommige punten parallel voor Nederland en Malta. ‘Beide landen waren gedurende perioden het eigendom  van een feodale Heer of waren een deel van een groter rijk. De mensen moesten zich aanpassen aan hun omgeving. Het is de moeite waard dit proces nader te onderzoeken.

Onze beide landen hebben verder gemeenschappelijk dat we een open blik hebben, en openstaan voor verandering, ook omdat we zeenaties zijn met veel maritieme activiteit.  Voorts streven we allebei naar vrede, niet alleen in onze eigen regio, maar ook wereldwijd.

Malta als een brug in het midden van de Middellandse Zee tussen Noord-Afrika en Zuid-Europa en Nederland met zijn Vredespaleis in Den Haag, een ware belichaming van de vrede die we allemaal zo graag willen’

Prins Hendrik
Cole heeft nog een bijzonderheid: ‘Prins Hendrik, de man van jullie Koningin Wilhelmina heeft ons land zes keer bezocht. Hij wordt beschouwd als de persoon die de Nederlandse Koninklijke Marine en Malta aan elkaar verbond. Het Scheepvaart museum in Amsterdam heft een afbeelding waarop je een Nederlands marine squadron zietin de grote haven van Malta onder leiding van Prins Hendrik.’

Malta en Nederland zijn allebei lid van de EU. ‘Ze zijn hecht verbonden ook omdat ze zich beiden verplicht voelen de Europese stabiliteit en eenheid te versterken, waarbij ze de mens centraal stellen op sociaal, politiek, economisch en cultureel vlak.

Troika
Dit zal nog versterkt worden als in de periode 2016 – 2017 Nederland, Slowakije en Malta deel zullen uitmaken van de troika van het Presidentschap van de Europese Raad.

Tot slot wil Cole de uitstekende militaire samenwerking tussen Malta en Nederland niet onvermeld laten. ‘Personeel van de Maltese strijdkrachten hebben de laatste drie jaar in EUTM verband geopereerd voor de kust van Somaliëop Nederlandse militaire schepen. Sommigen hebben hiervoor medailles ontvangen van de Nederlandse autoriteiten. Ik twijfel er niet aan dat veel van deze soldaten – als er soortgelijke oefeningen zijn in de toekomst – zich graag weer zullen aanmelden.’